Американская частная компания FireFly Aerospace, владельцем которой является украинский бизнесмен Макс Поляков, в начале мая успешно провела тесты второй ступени своей ракеты-носителя легкого класса Alpha. Это еще на один шаг приблизило компанию к главной цели — первому коммерческому запуску Alpha, намеченному на декабрь текущего года. Как сообщил в интервью спецпроекту tech.liga.net Макс Поляков, в ближайших планах FireFly делать по 8 ракет в год, а в будущем увеличить этот показатель до 24. Для этого нужно построить второй завод, место для которого уже подыскивается во Флориде.

Макс Поляков строит ракеты-носители FireFly в США и в Украине

Главный офис, производство и конструкторское бюро компании расположены в Остине, штат Техас. В 2018 году к ним добавились офис и R&D центр FireFly на родине Макса Полякова — в Украине, в Днепре (экс-Днепропетровск). Именно Днепр считается колыбелью украинской космонавтики. В нем и по сей день работают крупнейшие предприятия ракетно-космической отрасли КБ «Южное», Южмаш, Хартрон.

Сам Макс Поляков родился и вырос в Запорожье. Его детское увлечение космосом было не случайно, так как родители работали в запорожском филиале Хартрона, разрабатывающем системы управления и другую ракетную электронику. Впрочем, именно они и отговорили сына идти по своим стопам, так как профессия инженера в лихие 90-е едва позволяла сводить концы с концами.

По настоянию матери Макс Поляков поступил в Запорожский медицинский институт. Там, на 4 курсе, в рамках программы по обмену студентами он впервые попал за рубеж, в Канаду. Эта поездка перевернула его мировоззрение и взгляды на жизнь. Контраст между яркой процветающей западной страной и угрюмой постсоветской помог определить род дальнейших занятий. Макс Поляков ушел в бизнес. С 2001 по 2012 годы он построил несколько успешных IT компаний, часть из которых до сих пор работает в составе крупных мировых корпораций. Опыт бизнесмена и мышление инженера, доставшееся в наследство от родителей, помогли получить кандидатскую степень в экономике и несколько патентов на изобретения.

Жажда новаторства и неуемная страсть к космосу привели Макса Полякова в Силиконовую долину. В 2012 году он перебрался в Менло Парк, Штат Калифорния, где стал одним из основателей и управляющим партнером Венчурного фонда Noosphere Ventures Partners LP. Фонд инвестирует в высокотехнологичные стартапы в сфере космических разработок, медицинских исследований, теле- и интернет-маркетинговой индустрии.

Сегодня портфолио NVP насчитывает около десятка компаний, в число которых входит и FireFly Aerospace.

Аэрокосмическую компанию в 2014 году создал американский ракетный инженер Том Маркусик. В его послужном списке уже числились на тот момент такие работодатели, как ВВС США, NASA, SpaceX, Virgin Galactic и Blue Origin. Маркусик был одним из тех, кто вместе с Илоном Маском наблюдал за первыми запусками ракеты Falcon, четыре из которых закончились неудачей, прежде чем «Сокол» взлетел. Желание создать собственную ракету выросло до масштабов компании.

Не все было гладко поначалу. Первые прототипы FireFly Alpha существенно отличались от нынешних, имели меньшую грузоподъемность и требовали более высоких затрат на производство. 

В итоге, денег, которые Маркусик сумел привлечь на старте, хватило всего на два года, а дальше начались проблемы. Строительство ракет требовало бюджета в несколько миллионов $ в месяц, поэтому когда основной инвестор внезапно сменил настроения и прекратил финансирование, проект оказался на грани закрытия.

Спас ситуацию Макс Поляков, который поверил в FireFly, и с тех пор делает все для ее успеха.

Всего за два года компания продвинулась значительно дальше, чем за три предыдущих. Усилиями Макса Полякова к работе удалось подключить украинских специалистов, открыть украинское представительство FireFly, R&D центр с самым большим 3D принтером в Украине. Совместный украино-американский опыт позволил:

•         изменить конструкцию ракеты Alpha, сделать ее более легкой за счет применения корпусных деталей из углеродного композита;

•         увеличить грузоподъемность до 1000 кг на НОО и 630 кг на ССО;

•         снизить затраты на производство первой и второй ступеней.

•         продолжить работы по созданию средней ракеты-носителя Beta с грузоподъемностью 4 и 3 т на НОО и ССО, и пилотируемого ракетоплана Gamma.

FireFly в лунной программе NASA

Также, по информации liga.net, в прошлом году компания Макса Полякова была отобрана в числе 9 из 50 компаний для участия в коммерческой программе обслуживания лунных полезных нагрузок CLPS NASA, которая должна стартовать уже в 2020 году. Интересно, что в список не попали SpaceX и Blue Origin, тоже подававшие заявку на отбор, а из «тяжеловесов» NASA выбрало только Lockheed Martin.

Лунная программа получила название Artemis, в честь богини Луны Артемиды, которая согласно древнегреческой мифологии являлась родной сестрой Аполлона. Напомним, что первая лунная программа США в 60-70 годах прошлого столетия называлась Apollo.

В материале liga.net сообщается, что в рамках программы Artemis NASA будет присуждать несколько контрактов на лунные миссии в течение следующих 10 лет. При отборе рассматривались только те компании, которые согласились доставить первую миссию к концу 2021 года.

Это не первая попытка США вернуться на Луну. В 2009 году компания Google анонсировала Google Lunar X Prize - конкурс с вознаграждением $30 млн тому, кто первым посадит определенную массу на Луну. Позже проект закрылся, но успел простимулировать создание компаний, которые сегодня строят лунные модули. О новой программе CLPS директор NASA Джим Бранденстайн говорит так: «Мы летим на Луну, чтобы на ней остаться».

То есть, сегодня в NASA отрабатывается концепция лунной и окололунной баз, чтобы с них потом можно было лететь дальше, на Марс.

По мнению Тома Маркусика, контракт с NASA является доказательством жизнеспособности технического подхода, бизнес-плана и ресурсов FireFly. Вместе они составляют стратегию полного цикла, которая позволяет успешно интегрироваться в космический рынок. На сегодняшний день компания Макса Полякова имеет более 50 предзаказов на запуски FireFly Alpha. Среди заказчиков, помимо NASA:

  • Минобороны США;
  • британский производитель спутников SSTL, заключивший контракт на 6 запусков;
  • итальянская компания D-Orbit, подписавшая с FireFly многолетнее соглашение на владение эксклюзивными правами на продажу ракет и оказание услуг по запуску в европейском сегменте рынка;
  • Airbus, спутники которого выведет на орбиту первая ракета FireFly Alpha.

И это только начало. После строительства завода во Флориде, производство Alpha увеличится до 2 единиц в месяц. А это значит, что нужно будет расширять штат сотрудников. Сегодня в Остине работает 180 человек, в Днепре – 140. Однако, нехватка толковых специалистов в Украине наблюдается уже сейчас.

Украина остро нуждается в молодых инженерах и ученых

Некогда богатое украинское космическое наследие устаревает, вместе с ним, стареют и кадры. Новые же не спешат появляться, так как отрасль полностью государственная и дотационная. И это никак ее не стимулирует. Средний возраст работников КБ «Южное» и Южмаша 45 лет, а зарплата 300-400$. При этом, предприятия не загружены на полную мощность из-за нехватки заказов. А не хватает их по причине отсутствия новых конкурентных разработок.

На сегодняшний день Украина может похвастаться участием всего в трех крупных международных космических проектах, для двух из которых, Antares и Vega, разрабатывает двигатели первой и четвертой ступеней. Третий проект «Морской старт», как сообщает «Лига.Новости», после 2021 года намерен вывести из эксплуатации украинскую ракету «Зенит» и заменить ее на более современную российскую разработку. Такая же участь, по мнению Макса Полякова, скоро ждет и переделанный КБ «Южное» советский военный двигатель для ракеты Vega, который ядовитый и не соответствует европейским стандартам.

Несмотря на тяжелые для космической отрасли Украины времена, государство не спешит открывать двери частным компаниям, которые могли бы кардинально изменить ситуацию. Иными словами, компания Макса Полякова не может полностью построить в Украине ракету, так как законодательно это является исключительно прерогативой государства. И никто в провластных кабинетах не спешит что-либо менять, методично распиливая бюджет, выделяемый на укркосмос.

Тем не менее, Макс Поляков верит в высокотехнологичное будущее своей страны и строит в ней фундамент для нового витка развития ракетостроения и инновационных технологий. По инициативе бизнесмена в Днепре созданы инжиниринговая школа «Ноосфера» и некоммерческая общественная ассоциация «Ноосфера», деятельностью которых является стимулирование интереса молодежи к космосу и высоким технологиям.

Благодаря Ноосфере и Максу Полякову, в Украине уже несколько лет регулярно проводятся международные хакатоны космических инноваций, семейные фестивали робототехники, соревнования по ракетомодельному спорту, а также челлендж инженерных стартапов им. Вернадского. Конкурс с 2015 года собирает десятки талантливых молодых людей, которые демонстрируют свои изобретения уважаемому жюри. Лучшие получают гранты на дальнейшее развитие проектов и поддержку менторов.

В интервью «Liga.net» в конце прошлого года, Макс Поляков рассказал, что планирует построить на базе инжиниринговой школы Ноосферы технический вуз, который бы выпускал высококлассных инженеров и ученых, решив, тем самым, проблему нехватки кадров. Ведь только сформировав новый пласт украинской науки и инженерии, можно возродить украинский космос и вернуть Украине славное имя космической державы.