До 1666 року середньовічний Лондон мало чим відрізнявся від інших європейських міст. За століття він перетворився з затишного римського містечка у великий торговий і культурний центр. Ось тільки самому місту це не в усьому пішло на користь. Вузькі брудні вулички, над якими нависають верхні поверхи простих дерев'яних будинків та інші «принади» життя в той час, були характерні і для Лондона.

Але 2 вересня 1666 року в Лондоні спалахнула пожежа, яка палала цілих три дні і знищила практично всі дерев'яні споруди. Для міста це стало не кінцем його історії, а, як не дивно, початком нового життя. Але про все по порядку.

Старе місто

На місці Лондона існували поселення і до римського вторгнення, але повноцінне місто заснували саме легіонери, що прибули на острів. Вже до початку XVII століття Лондон був столицею і найбільшим містом Англії з населенням в півмільйона чоловік. Звісно, це позначилося на комфорті міського простору.

Кам'яних будинків в ньому майже не було, а більша частина простих районів для ремісників і бідняків були повністю дерев'яними. Дахи будинків покривали соломою, а в підвалах ще з часів Олівера Кромвеля зберігалися бочки з порохом. Крім того, жителі міста використовували відкритий вогонь для освітлення будинків. Більш пожежонебезпечної ситуації важко навіть уявити.

І пожежі, звичайно, траплялися. Але рятувала близькість річки Темзи, вода якої допомагала швидко загасити будь-спалах. Але на початку осені 1666 року удача відвернулася лондонців.

Збіг обставин

2 вересня 1666 року пожежа почалася в пекарні якогось Томаса Фаррінера. Поки Фаррінер намагався його загасити, вогонь перекинувся на сусідні будинки. Прибулі констеблі вирішили зруйнувати кілька будинків по периметру, щоб локалізувати пожежу, але цьому противилися жителі. Віддати наказ про руйнування міг тільки лорд-мер Томас Бладворт, якого всі і стали чекати.

Бладворт прибув, але сам запанікував і потрібних наказів не віддав. А вогонь тим часом добрався до паперових складів далі по вулиці. Через якийсь час по Темзі прибув особисто король Карл II і дав відмашку на руйнування будинків. Але було вже занадто пізно.

Літо того року видався вкрай жарким і посушливим, що було дивно для дощового Лондона. В результаті дерев'яні балки і перекриття будинків висохли, і при контакті з вогнем моментально спалахували, як сірники. До того ж, піднявся сильний вітер, який швидко переносив вогонь з одного будинку на інший.

Два дні пожежі

На наступний день пожежа почав підбиратися до багатих районах Лондона. Згоріли будинку банкірів на Ломбард-стріт, перетворилося на попіл будівлю Королівської біржі. До кінця дня палахкотів майже все місто, були знищені почшта і редакція газети London Gazette.

Лорд-мер Бладворт з міста просто втік, щоб не нести відповідальності за поширення пожежі. Тоді Карл II, переконавшись у неспроможності місцевої влади зробити хоч що-небудь, взяв ситуацію в свої руки. Лондон перейшов в безпосереднє управління його брата герцога Йоркського.

Користуючись панікою та беззаконням, активізувався криміналітет. По місту прокотилася хвиля розбійних нападів і грабежів. Паніку підігрівали чутки про якусь змову проти Англії. У ролі змовників-паліїв городяни бачили в основному іноземців, так що саме вони страждали від погромів більше всіх.

Кульмінацією пожежі стало руйнування Собору Святого Павла. Сам собор здавався в безпеці, так як стояв посеред площі, та й каменю в ньому було більше, ніж дерева. Але на жаль там якраз проводилися ремонтні роботи, і було багато будівельних лісів. Після того, як вони загорілися, собору прийшов кінець.

Нове місто

Впоратися з пожежею вдалося тільки до ранку середи 5-го вересня. На той час вогонь знищив близько 14 тисяч будівель і вбив кілька тисяч городян. Але вітер стих, і пожежним стало простіше врятувати те, що залишилося.

Карл II строго-настрого заборонив вести будь-які ремонтні роботи до затвердження генерального плану. Архітектор Крістофер Рен зайнявся відновлення Собору Святого Павла та інших постраждалих церков. Повністю був відбудований район Сіті, тільки тепер він був кам'яним.

Король вніс вкрай серйозні законодавчі зміни, щоб уникнути таких руйнівних пожеж в майбутньому. У 1667 році був прийнятий закон про забудову, який забороняв, зокрема, будувати верхні поверхи нависаючими над вулицею. Відтепер вони не могли бути більше нижніх.

Дивним чином пожежа допомогла розвитку юриспруденції і стала причиною зародження страхового бізнесу. Спеціальний «Вогненний суд» розбирав майнові суперечки погорільців, а в Лондоні відтепер діяла Пожежна контора, у якій можна було купити страховку від вогню. У разі загоряння на місце виїжджала команда цієї контори, яка допомагала гасити пожежу.

Крім того, є версія, що саме пожежа врятувала Лондон від епідемії чуми, яка лютувала в 1665 році. Після пожежі чума в місто так і не повернулася.

Історія Великого лондонської пожежі нагадує нам, що навіть з великих катастроф можна отримувати користь. Незважаючи на всі лиха, які пережили лондонці за ті три страшних дня, через рік вони отримали нове кам'яне місто з куди більш благополучними санітарними умовами. Звісно, це було неможливо без грамотного керівництва короля Карла II, який в момент загальної біди виявився дійсно батьком свого народу. І не втік, як це зробили багато інших аристократів.